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転生王女と赤い薔薇

+35+ 裏切られた異端

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 と、しばし沈黙があり、スクイナフが口を挟んだ。
「余談だが、それからさらに半世紀後、再び訪れた地理班研究者は、ヘルスカルアイルの土地が大火(たいか)で焼け野原になっているのを発見した。そこはただ塵芥(じんかい)の海、何一つ残っていなかったんだぜ。骨の欠片すらも。焦土(しょうど)と化した原因は不明だが、おそらくヘレシーを憎む魔法使い連中がやったんだろうと、俺は考えている」
「そんな……どうして」
 何一つメリットのないことをペルセウスの魔道士たちがやるかしら。脱出の見込みのない人々を殺戮したりする?焼き滅ぼさなければならないほど、ひどい惨状だったというのかしら。
「言っただろう。あんたら人間と我々は、憎みあっている。我が祖を船から突き落としたヴェルサーモロの子孫が、今なお恨みを募らせている我が祖の複製のような化け物をそのままに残しておくわけがない。飛空挺(ひくうてい)で運ばれた十人の男女が、その後どうなったか知っているか?」
 ああ、自分のこと化け物って言ったよ。この人。自覚あるんだ、と私は感慨深く思った。ゼイガーはともかく外見に関しては、髪色と瞳以外は普通の人のようにも見えるのにね。まあ、スクイナフは例外なく悪魔だけど。
「……当時の風刺画なら見たことがあるわ」
 活版印刷による本の挿絵で四色刷りのカラー版画だったので、ヘレシーの赤毛が際立っていたのを覚えている。それが話を聞くうちに繋がってきた。街中に設置された大きな檻の中で、奇異な人相のヘレシーがうろつき、民衆の見世物にされている絵だった。
 スクイナフが肩をいからせ何か言おうとしたが、それを遮るように、サイザールが話に割って入った。
「船上では、彼らはライラの孫娘の公爵令嬢に謁見するという約束になっていたらしいのだけど、ここでもまた裏切られてしまった。ペルセウスに着くと、ライラは亡くなっていて、彼らを待っていたのは市井(しせい)の見世物(みせもの)小屋だったのさ。“絶海の孤島に流された漂流者の子孫、近親姦(きんしんかん)を繰り返して繁栄”、そんなタイトルで巷(ちまた)をにぎわせ、人々は興味津々に檻の中の化け物を飽きるまで眺めた。彼らは、化け物に異端(ヘレシー)と名づけ、餌付けして踊りを躍らせ、肉欲のままに男が同じ檻の中にいる近親の女を犯すのを見ては楽しんでいた。風刺画も残っているくらいだ」
「飢えていたからとはいえ、俺たちの先祖がそんなことをしていたとは、考えたくないがね」
「君の言う通りだ、スクイナフ。知性ある我々が民衆の面前で痴態(ちたい)を晒すはずがない。誇張して書かれていることもあるにはあるだろう。ヘレシー側には文献が残ってないからな。だが、口伝でもひどい有様だと伝わっていた。絶海の孤島に負けず劣らず……」
 サイザールの悲しそうな顔に、私も目を向けられなくなってしまった。
 なぜならば、ペルセウス王国の姫君である私は、ヘレシーの“我が祖”と共に世界を救った魔道士ヴェルサーモロの子孫だから。というよりも、こんな想像するだに恐ろしく悲惨な目にあわせた人間、すなわち登場人物の運命を翻弄(ほんろう)しまくり、チェスの駒のように操る神というべき原作者こそ、前世の私であるということに戦慄(せんりつ)した。レッドローズやスクイナフは憎たらしいけど、この集落全体のことを考えたら憐憫(れんびん)の情を禁じ得ないわ。と、申し訳なさに俯く私に
「おい。寝るんじゃねーぞ。クソアマ」
 スクイナフが罵声を浴びせる。オリビアはバカからクソアマにランクアップ(?)した。
「寝てませんけど!バカイナフ」
「バ……バカイナフ!?なんだと」
 奴の首を絞めて、頸動脈(けいどうみゃく)を噛み千切ってやりたい。こんなことになるなら、家庭教師に最凶の黒魔法“デス・クリムゾン”を教えてもらうんだった。いかにも中二病ちっくな名前ね。
「まあまあ、落ち着いて……」
 サイザールが間に入って宥(なだ)める。彼がいなかったら、飛びかかって揉みあいになっていたわ。
「まだ先が続くんだから……」
 はい、サイザールの言う通り。話は続くのです。明日はお昼過ぎまで寝ているようかしら。
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